名姚天平,又名姚匡,另署姚拓、张兆、鲁庄、鲁文等,是马华著名作家、编辑以及出版人。1922年11月9日出生於中国河南省巩义市桑林镇的鲁庄。父亲姚锡麟(1861-1939)是位农夫,亦是商人,由於勤俭,晚年拥有一百多亩田地。母亲张玲(1883-1945)另育三男一女,姚拓排行最小。姚拓五岁进私塾。九岁时进入他三哥与友人合办的"初级小学"读完四年级。然后陆续在另个村镇的高级小学、他二哥开办的学校读书。十二岁时重进私塾跟随李巨卿老师研读古文,扎稳了中文根基,对日后当编辑起了巨大作用。

日战争正式爆发时,十五岁的姚拓读了半年的县立师范学校。1938年夏天投奔湖南的长沙宪兵团不成功。1939年,姚拓在媒妁牵引下,迎娶乡村少女李玉淑(1918-1986),育有一女花开(1947诞生)。(注1) 他父亲在冬天时逝世。1940年农历新年后,到洛阳的西宫军营去投考"入伍生团",被分发到陕西的汉中"中央陆军军官学校第一分校步兵科"接受不到两年的军校教育。1941年末,军校第17期步科毕业。1942年,随分校主任钟彬军长到昆明的71军87师260团2营6连报到当少尉排长,展开最艰苦的军战生涯,足迹由河南到汉中,由汉中到云南、中缅边境、(注2)山东、到东北 。1944年,姚拓任中尉副连长,参加远征军滇西反攻之役。同年6月23日,姚拓在云南龙陵与日寇争夺战中左脚负伤,被援军送到后方医院疗伤。一个多月年后升为连长。1945年8月14日,日本宣布无条件投降时,姚拓随军驻扎在云南西南部的保山,职务是上尉连长,保卫保山机场。8月底,他联络上家乡。9月底辞职后获知母亲逝世。投家奔丧后,由於家境窘促,国共内战,姚拓投靠河北的表哥。两个月后在山东某司令部暂任参谋职 (注3)

1948年春天,他从河南开封,被张遐昌调到辽宁渖阳,担任东北战区司令部警卫团的少校团附。11月2日,共军占领了渖阳。姚拓与友人缴械后,被解放到辽西,接受「解放教育」。1949年6月返回家乡,决定放弃军人生活。 (注4) 这段近十年的军人生涯,在他日后的创作中,扮演著吃重的角色,是他一生中最值得怀念的岁月。少年及早期青年军旅生活占去了他人生最重要的成长时期,之后也成为他笔下最常见的背景、内容、思考启发点与记忆。

家不足两个月,他姐姐与姐夫卖掉仅有的两捆棉纱当火车票钱(注5),让他投奔南京三哥的香烟厂推销业务。1950年香烟厂倒闭,与师友抵达香港,最后在荃湾找些零活铁工糊口。1952年某日夜晚,他独自在小山上发觉每根花草的一生,都是一部奋斗史;人也要认真、充实地活下去。于是,他将姚天平的名字改成姚拓,意谓著重新开拓人生,过去的就让它死去 (注6)

1953年二月,阎起白先生邀请姚拓担任《中国学生周报》的校对员。这是他生命中最重要的第二个转捩点,而这个转捩点深深的影响了马华文坛。经过两个月努力工作与学习后,社长余德宽先生提升姚拓为编辑。四个月后,姚拓成为了《中国学生周报》总编辑,与赵聪先生等编辑在周报上付出全副精神。当时,他初识了编辑部的大专生,甘美华小姐。1954年,署名张兆的姚拓在友联出版了《历史故事三集》与《历史故事四集》。1955年他与甘小姐经过自由恋爱后在周报大厅完婚。同年3月,他与杰克、徐速、古梅、薛洛、岳骞、燕归来、左舜生、易君左、徐东滨、胡菊人和司马长风等廿多位作家学者,成立香港中国笔会。

1956年姚拓调职担任《大学生活》社长兼主编,读者是香港各大专院校的学生。在香港这段期间,他也开始参与对香港和星马华文教育有很深远影响的《友联活叶文选》的编辑工作。同年,甘美华女士生了姚_。1957年2月,姚拓携带妻女南来新加坡担任《学生周报》(注7) 主编,同时也参与《蕉风》 编辑工作。第一个儿子守稼在新加坡出生。1959年,马来亚印务公司在吉隆坡成立,《学生周报》与《蕉风》(注8)也一起迁移吉隆坡。同年第二个儿子守穰诞生了。1961年,姚拓与青年作家黄崖、马汉与慧适注册了新绿出版社,后来参与的成员包括梁园、陈孟、集文及端木虹等人,一共出版了七本"新绿丛书"。 (注9) 1963年担任马来西亚友联出版社总编辑,《学生周报》社长及《蕉风》编辑委员会等职。1965年姚拓创立了经常云集文人、书法家、画家的集珍庄画廊。

1970年,姚拓担任马来西亚文化事业有限公司总编辑。1975年,姚拓由编辑文学转至编辑教科书。他负责写作,编纂的??西?中小学教科书,其中包括马来西亚中学《华文》课本(预备班至中五;1960-1986年) 、新加坡小学《华语》课本(一至六年级;1970-1980年) 、马来西亚国民型华文小学3M制《华语》、《数学》、《道德教育》、《人文与环境》(一至六年级;1980-1996年出版;现在仍然使用)、马来西亚师训学院《文学读本》四册(1985-1987年出版;现在仍然使用)、马来西亚玛拉学院《华语》读本(1985年出版;现在仍然使用)、马来西亚国民型小学《华语》读本(三至六年级;1983年出版) 、《友联活叶文选》640篇(1953-1970年编注;现在仍然使用),对海外华教贡献良多。

1975年,友联黎永振先生与姚拓三十位老友,创办了现今已有十多间连锁店的大人餐厅(注10) 。1977年5月15日,友联旗下公司出版了《少年乐园》,姚拓担任社长至八十年代停刊为止。

1982年,为了凝聚更大的力量,姚拓担任总编辑的马来亚出版社与泛马出版社、教育供应社、大马出版供应社及文化供应社五个出版商组成马联出版社,推举姚拓当总编辑,编辑出版的书籍俱由友联属下的马来亚印刷公司承印。1982年杪,姚拓参与雪兰莪中华大会堂主办的"马来西亚华文文学史料展览"工作委员会。

1986年,刘绍铭在德国举办国际研讨会时邀请姚拓主编《世界中文小说选》的马来西亚区短篇小说(五万字),此书籍由台北时报文化出版。当时马来西亚区除了姚拓本人,尚有李锦宗、梅淑贞协助选稿 (注11)
除此之外,姚拓与友人创办了「马来西亚书艺研究会」,1990年曾任会务顾问,亦参加过国际书法展。1967年以来,姚拓也出任吉隆坡剧艺研究会顾问,期间担任过《汉丽宝》,马来西亚第一部歌剧的监制人、戏剧主任以及召集人之一。